El amanecer de un nuevo día para los Memphis Grizzlies

Se acabó. Terminado. Completo.

La reconstrucción de los Memphis Grizzlies está hecha. Entiérrenlo. Quémalo. Guárdalo en un lugar profundo y oscuro y sólo recuérdalo cuando quieras hacer un chiste de Tyler Dorsey que sólo unos pocos entiendan. Es probable que la plantilla siga cambiando, así que ese proceso está en marcha. Pero en este día, la época de los debates sobre la transmisión y los deseos de bolas de lotería ya no existe. La era de la «acumulación de datos» ha llegado a su fin.

En este día, 16 de mayo de 2021, después de cuatro años de fracaso y desesperación seguidos de cambio y esperanza, salpicados por una temporada en la que sólo se esperaba crecimiento y desarrollo que se ha convertido en una temporada de más victorias que derrotas a pesar de todo tipo de adversidades, vuelve la expectación.

Mientras los Memphis Grizzlies se preparan para enfrentarse a Stephen Curry, Draymond Green y los Golden State Warriors en la televisión nacional esta tarde, es necesario un momento de reflexión. La última vez que los Memphis Grizzlies tuvieron un récord ganador y se jugaban los playoffs fue en 2017. Mike Conley y Marc Gasol lideraban una animada batalla contra los San Antonio Spurs de Kawhi Leonard. Era la última bocanada de aire de los Grit and Grind, un viejo equipo en tiempo prestado, empeñado en rabiar contra la luz moribunda. Fue un momento en el que, quizás irónicamente, el ex entrenador jefe David Fizdale le decía a la gente que «tomara eso por datos» y pensábamos -quizás esperábamos- que él y Chandler Parsons estaban ayudando a Marc y Mike a continuar esta racha con esos dos queridos jugadores liderando el camino.

Cuatro años después, vivimos una realidad muy diferente. Han pasado muchas cosas para los Grizzlies desde entonces. Fizdale y Parsons están completamente fuera de la NBA. Ni un solo jugador que formara parte de aquel equipo de playoffs de 2017 sigue en la plantilla de Memphis, y el front office y el cuerpo técnico también han sufrido un cambio radical. Y sin embargo, incluso con tantas caras y enfoques nuevos, la energía de la ciudad de Memphis sigue fluyendo a través de estos jóvenes Grizzlies. Sólo que se manifiesta de forma diferente.

En lugar del veterano «jugador de cuello azul en una ciudad de cuello azul» como Zach Randolph liderando, la arrogancia del audaz Ja Morant gotea de estos jugadores como si esperaran estar aquí cuando no muchos otros – especialmente fuera de Memphis – lo hicieron. En lugar de que Tony Allen muestre su marca de corazón, es la inquebrantable creencia de Dillon Brooks en sí mismo y la voluntad de proporcionar la energía necesaria para tratar de respaldarla lo que inspira a este inexperto equipo a resultados mejores de los previstos. No, todavía no hay apegos emocionales como los hubo para los éxitos de Marc Gasol y Mike Conley y sus abrazos. Pero la pasión, la competitividad de este grupo de jóvenes – te recuerda a los primeros días de la era Grit and Grind. Ya sabes, el sembrado #8 que derribó al sembrado #1, sorprendiendo al mundo de la NBA hace diez años. Ese grupo también sabía que no debía estar ahí.

Simplemente no les importaba.

Tomaban lo que querían donde podían, y luchaban hasta el final por cada centímetro. Encarnaban una mentalidad que persistía en toda su ciudad: la de la rebelión contra las normas de la NBA y a favor de la ruptura de la fiesta del establishment. Aquellos Grizzlies no tenían miedo. Se lanzaban hacia el cielo, sin que los que estaban por encima de ellos tuvieran que preocuparse por si les caía un uppercut.

¿Te resulta familiar?

Y a lo largo de los años, con cada gota de sudor y cada gota de sangre, se ganaron nuestros vítores… así como nuestras lágrimas cuando todo terminó. Y todos los momentos y los recuerdos intermedios permanecen para aquellos que tienen la suerte de formar parte de ellos, por grandes o pequeños que sean.

Hay diferencias entre estos dos puntos en la historia de los Memphis Grizzlies. Zach Randolph era un veterano de nueve temporadas de la NBA cuando alcanzó su estatus de «Super-ZBo» en los playoffs de 2011. Jonas Valanciunas es el único jugador actual de los Grizzlies con ese número de campañas en su haber. Y en términos de experiencia en los playoffs, nadie en la plantilla de Memphis, aparte de Valanciunas, Justise Winslow o Kyle Anderson, ha jugado minutos significativos en la postemporada.

Pero el corazón de la ciudad está dispuesto a aprovechar esta oportunidad junto a su equipo. Para volver a invertir su capital emocional. La afición quiere saber, con urgencia, que el momento de tener fe en llegar a enfrentarse a los mejores de la NBA en la postemporada no acaba de llegar. Está sobre nosotros.

Quieren ver cómo esta próxima generación de los Memphis Grizzlies afrontará el reto no sólo de hoy, sino de cada día en adelante. Anhelan escuchar el rugido de la multitud, ya sea en el FedExForum, en un bar o en una fiesta de observación, o de su propia voz en su propia casa mientras las toallas gruñen en el aire. Y las personalidades de estos jugadores y sus esfuerzos colectivos hasta este punto son más que dignos de la inversión necesaria para que tales ruidos y vistas tengan un significado. Sólo necesitan la oportunidad de hacer que esos momentos se produzcan, de construir hacia sus propios recuerdos.

Quieren sentir este lugar en el tiempo, la energía, el lento pero constante aumento de la fiebre tanto en las calles como en el espíritu colectivo de los aficionados. Para iniciar oficialmente la marcha de esta generación hacia la inmortalidad de Memphis, en un plano que esperamos sea más elevado que el de la época anterior.

¿La temporada pasada? Entre la pandemia (por supuesto todavía en curso, pero en su punto álgido el año pasado) y el hecho de que el equipo era tan joven, el momento no era el adecuado. Esta temporada requería una mayor recopilación de información sobre los miembros de la organización y la lista de participantes. Pero se han jugado 71 partidos más desde que perdieron el partido inaugural contra los Portland Trail Blazers. Se han ganado más cicatrices de batalla. Se han acumulado más datos.

Hemos llegado a las puertas de una gran persecución. Y preparados o no, allá vamos.

Sí, este partido de hoy es una competición de la temporada regular. Pero también podría ser un partido de playoffs. Lo que está en juego es así de grande. Si ganas, tienes dos oportunidades de asegurarte un puesto en los playoffs, independientemente de la competición. ¿Perder? Y estás en alerta de «gana o vete a casa» para la semana que viene, con al menos uno de esos partidos (si superas a Gregg Popovich y sus Spurs) contra uno de Stephen Curry, LeBron James o Damian Lillard. Las probabilidades están más a su favor desde el octavo sembrado.

No, no está compitiendo por un campeonato de la Conferencia Oeste y un billete para las Finales de la NBA. Pero es un muy buen lugar para empezar a hacer esos recuerdos para este equipo – especialmente para un equipo que tiene una superestrella de 21 años en Ja Morant y estaba sin su otra piedra angular de 21 años, Jaren Jackson Jr. durante gran parte de la temporada.

Es un testimonio del trabajo de Zach Kleiman y de la oficina delantera de los Grizzlies que hayan construido una lista capaz de competir a este nivel sin sacrificar su visión a largo plazo para la franquicia. Es un mérito del cuerpo técnico de Taylor Jenkins que hayan sido capaces de desarrollar a los que están en sus filas actualmente hasta este punto, proporcionándoles amplias oportunidades para ganarse los minutos y los momentos que les esperan. Y hay que alabar mucho a estos jugadores que han crecido juntos, han pasado juntos por las temporadas de la NBA más singulares de la historia y ahora están en el precipicio de algo más grande juntos.

La reconstrucción ha terminado. Terminada. Completa. El primer récord ganador desde 2017 lo confirma. Eso no significa que se necesiten títulos, o incluso victorias en los playoffs/play-in para que esta temporada sea un éxito ahora. Ya han ganado esa guerra. ¿Y ahora? Persiguen algo más de lo que la mayoría esperaba esta campaña. Alcanzan el anillo de bronce, casi con la certeza de fracasar. Pero en ese tramo ganarán más experiencia y conocimientos para la próxima vez. Así podrán llegar más lejos cuando llegue la próxima oportunidad.

Y todos deberíamos esperar que en el futuro haya más veces.

Es el momento de que dos grandes de dos mundos diferentes ayuden a liderar el camino. Es hora de que los novatos se conviertan en veteranos. Es el momento de que Ja Morant acelere su pleno ascenso al estatus de superestrella. Ha llegado el momento de que se espere más de este grupo de jugadores y entrenadores.

Porque a partir de hoy, ya sea en el partido de hoy con los Warriors, en el torneo de repesca, en los Playoffs de la NBA o en la próxima temporada y más allá, ya no bastará con aceptar que este equipo está en plena reconstrucción. Se acabó la espera. No más explicaciones ni argumentos.

Hoy, se han ganado nuestras mayores expectativas. Ahora es cuando ayudas y arañas junto a ellos para superar los duros momentos que se avecinan contra la élite de la NBA. Para animar y derrumbarse con cada posesión, para respirar hondo y cerrar los ojos mientras el juego te lleva a un lugar en el que no has estado desde hace tiempo.

Memphis, hoy es el momento de tener fe. Porque la búsqueda de la postemporada para esta generación de sus Grizzlies está aquí para quedarse.

Y qué hermoso día es para, una vez más, creer.

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