El agente de LeBron James está transformando el negocio del baloncesto

Rich Paul, el agente de confianza de LeBron James y de otras estrellas de la Asociación Nacional de Baloncesto, ha pasado la pandemia trabajando desde su propiedad en Beverly Hills. A menudo recibe llamadas en una pequeña casa en el patio trasero, que está decorada como un antiguo salón de puros, con fotografías vintage enmarcadas, muebles de color marrón oscuro y una iluminación baja. Cuando nos reunimos allí hace poco, Paul, vestido con una camiseta Nike, pantalones cortos de baloncesto y sandalias, estaba sentado en una silla de gran tamaño, frente a retratos de James Baldwin y Michael Jackson. Había un póster de Muhammad Ali que ocupaba casi toda una pared, así como algunos fotogramas de películas de gángsters. «Veía ‘El Padrino’ desde muy joven», dice Paul.

Paul, que tiene cuarenta años, es delgado y mide alrededor de 1,65 metros, lo que significa que está a la altura de muchos de sus clientes. Tiene un estilo de hablar frío y uniforme que debe servirle para pedir al propietario de un equipo que se desprenda de muchos millones de dólares. No es probable que se ría de un chiste o que conceda un punto sólo para que te sientas más cómodo. Cuando le pregunté por qué había elegido Beverly Hills, después de decidir dejar su ciudad natal de Cleveland por el sur de California, en 2019, dijo, sin un atisbo de sonrisa, «Axel Foley» -el personaje de Eddie Murphy en la franquicia «Beverly Hills Cop». Para que nadie dude de su seriedad, Paul dijo que posee la misma chaqueta de los Detroit Lions que Foley llevaba en «Beverly Hills Cop II».

Comenzó a hablar de la cultura pop de su infancia. Era un consumidor obsesivo de cine y televisión y los veía como temas que había que dominar y disfrutar. «Recuerdo cuando salió ‘Bloodsport’: veía esa película una y otra vez», dijo. «Era un gran fan de las Tortugas Ninja». Ahora estaba viendo documentales sobre los grandes productores de esa época -Norman Lear, que desarrolló «The Jeffersons», Quincy Jones, que trabajó con Michael Jackson y produjo «The Fresh Prince of Bel-Air»-, revisando los años ochenta y noventa desde el punto de vista de un ejecutivo de Beverly Hills. Paul dijo: «Sólo estoy reproduciendo todas esas cosas en mi mente, donde estaba en ese momento como un niño, sólo soñando a lo grande».

Más tarde, mientras Paul trabajaba, asistentes personales y otros colegas se filtraban por la propiedad. Parecía que se hacían muchos negocios en su patio trasero. Era febrero, y Paul mencionó que aún no se había vacunado, pero yo era la única persona con mascarilla. Los protocolos de salud y seguridad de la N.B.A. son famosamente estrictos, así que me sorprendió que Paul me dijera que esa noche iba a ir a casa de James en Brentwood.

Paul creó su agencia, Klutch Sports Group, hace nueve años. Desde entonces, ha negociado casi dos mil millones de dólares en acuerdos para sus clientes. Su lista crece e incluye a algunos de los deportistas más extraordinarios de la N.B.A. -Anthony Davis, de Los Ángeles Lakers; Ben Simmons, de los Philadelphia 76ers; Trae Young, de los Atlanta Hawks-, pero su mayor cliente, con diferencia, fue también el primero.

Paul conoció a LeBron James en 2002, en el aeropuerto de Akron-Canton. Ambos esperaban un vuelo a Atlanta. Se esperaba que James, de diecisiete años, fuera el número 1 del draft de la N.B.A. al año siguiente; ya había aparecido en la portada de Sports Illustrated y había sido descrito como el próximo Michael Jordan. Paul, de 21 años, vendía camisetas deportivas antiguas en el maletero de su coche. James vio a Paul con una camiseta de los Houston Oilers con el nombre del quarterback Warren Moon. Quedó impresionado y se lo dijo. Paul le dijo a James que su fuente era una tienda en Atlanta, llamada Distant Replays, y le dijo que James debía mencionarlo si iba. Los dos siguieron en contacto. James me contó que hablaron de «baloncesto, fútbol y de los más grandes que han jugado este deporte. Y también sobre ser un niño negro que crece en el centro de la ciudad, y las luchas que conlleva».

Cuando, en el verano de 2003, James fichó por los Cleveland Cavaliers, empezó a pagar a Paul un sueldo de cuarenta y ocho mil dólares, como inversión en lo que podría llegar a ser la relación. Unos años más tarde, Paul entró a trabajar en la Agencia de Artistas Creativos, a las órdenes del entonces agente de James, Leon Rose. «Siempre he sentido que tenía un propósito, y por eso lo mantuve cerca», dijo James. «Sabía que iba a ser algo más de lo que incluso pensaba que podía ser en ese momento. Era una sensación que tenía».

Desde el principio de su carrera, James ha trabajado con un estrecho círculo de amigos-asociados. Maverick Carter, que jugó al baloncesto en el instituto con James, se convirtió en su asesor comercial más cercano. Randy Mims, un amigo de la infancia de James de Akron, trabaja ahora para los Lakers. Carter, que estaba en el instituto cuando conoció a Paul, lo recuerda como alguien intensamente inteligente y ambicioso. «Creo que LeBron lo admiraba como otra persona de la que podía aprender, y LeBron es un ávido aprendiz», dijo. James, Paul, Carter y Mims se llaman a sí mismos los Cuatro Jinetes, y se enorgullecen enormemente de su lealtad mutua y de su carácter mundano: la forma en que absorbieron los entresijos de la industria del deporte y la hicieron funcionar para ellos.

Con James como su cliente estrella, Paul ha desarrollado una enorme influencia en la N.B.A. Los dos hombres han llegado a ser asociados con el «empoderamiento de los jugadores», un término que se refiere a la influencia adicional que los atletas -generalmente las superestrellas- ejercen a medida que cambian de equipo con más frecuencia y desarrollan bases de fans distintas de las de las ciudades que representan. El argumento a favor de la potenciación de los jugadores es que, durante demasiado tiempo, los equipos han tenido demasiado control sobre las carreras de los deportistas, casi todos los cuales pueden ser traspasados a su antojo, y que los jugadores deberían tener algo que decir sobre su lugar de trabajo y de residencia. Además, en la N.B.A., que sigue siendo el principal negocio de Paul -incluso mientras construye una lista de clientes de la N.F.L.- es difícil que un equipo tenga éxito sin un jugador entre los diez mejores. Eso da a los mejores atletas de la liga una enorme influencia. Como me dijo David Falk, un agente que representó a Michael Jordan y a muchas otras estrellas, «Ellos atraen a los aficionados. Traen las ventas de camisetas. Traen los ingresos». ¿Por qué no deberían tener el poder?

La potenciación de los jugadores también está inextricablemente ligada a la raza. El baloncesto profesional, un deporte mayoritariamente negro, siempre ha sido dirigido por un comisionado blanco y, casi uniformemente, por propietarios blancos. Pero a medida que los jugadores han ido ganando influencia, han ido hablando cada vez más de política, lo que ha llevado a la liga a abrazar el movimiento Black Lives Matter. Jeremy Zimmer, el jefe de United Talent Agency, que compró una participación importante en Klutch en 2019, me dijo: «Debajo del empoderamiento de los jugadores también hay, creo, una conectividad real con lo que está sucediendo socialmente en nuestro país y cómo estamos lidiando con la injusticia que vive por debajo.»

Pero la potenciación de los jugadores tiene sus inconvenientes. En una liga de treinta equipos, las superestrellas se concentran en Nueva York y Los Ángeles, así como en algunos otros grandes mercados -Houston, Miami, Filadelfia, San Francisco-, lo que hace más difícil que los equipos de otras ciudades puedan competir. «El empoderamiento de los jugadores es una forma de explicar el hecho de que la liga ha hecho un trabajo terrible para empoderar a los equipos», me dijo un actual director general de la N.B.A.. «Los jugadores tienen toda la influencia en cada situación. Creo que es lo peor que le ha pasado al deporte profesional a todos los niveles». Bomani Jones, periodista deportivo de ESPN, enmarcó el asunto de forma diferente: «La N.B.A. tiene un problema, que es que tiene algunos bienes inmuebles malos. Colocan muchos equipos en lugares en los que los jóvenes negros no quieren vivir necesariamente».

Rich Paul formó Klutch a raíz de la mayor polémica de la carrera de LeBron James. En 2010, James, al final de su contrato con los Cavaliers, examinó la liga y concluyó en privado que no podía seguir en Cleveland. Hizo el anuncio en una grandiosa emisión en directo en ESPN, llamada «La decisión», en la que declaró, sin un ápice de ironía: «Voy a llevarme mi talento a South Beach y a unirme a los Miami Heat». James siempre ha sido admirado entre la prensa como jugador y como persona, pero «La Decisión» fue ampliamente criticada como un ejercicio de egoísmo. (Cuando le pregunté a Paul si James dejó la C.A.A. a causa de «La Decisión», Paul respondió: «Se fue por mí. Porque yo me fui. Eso fue sencillo»).

«Culpo a la gente que le rodea. Culpo a la falta de una figura paterna en su vida», escribió Bill Simmons, entonces uno de los principales columnistas de ESPN. «Nos culpo por alimentar su narcisismo hasta el punto de que se refirió a sí mismo en tercera persona cinco veces en cuarenta y cinco minutos. Culpo a los escritores locales y nacionales (incluyéndome a mí) por aparentemente no hacer un trabajo lo suficientemente bueno explicando a los atletas como LeBron lo que el deporte significa para nosotros, y cómo ES un matrimonio, para bien y para mal, y que estamos mucho más unidos a estos jugadores y equipos de lo que ellos creen.»

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